Anomalicaris

Fossil fra et havmonster forbløffer forskere

Forskerne troede de havde fundet fossiler af en vandmand, en reje og en søpølse. I virkeligheden var fossilerne alle dele af klodens ældste havmonster.

Det ældste havmonster, forskerne kender, er Anomalocaris. Det levede i Kambrium for over 500 mio. år siden og var i forhold til sine byttedyr et af de største rovdyr, der nogensinde har eksisteret. Nye fossilfund fra Marokko viser, at Anomalocaris kunne blive helt op til 1,5 meter. Det lyder måske ikke så frygtindgydende, men i Kambrium var de fleste dyr under 5 cm lange.

Fossiler af Anomalocaris har i årtier snydt forskerne igen og igen. Dele af den er beskrevet som reje, søpølse og vandmand og først i 1985 indså forskerne, at det i virkeligheden var dele af det samme 500 mio. år gamle rovdyr.

Munden lignede lukkermekanisme i kamera

"Rejerne" var munddele fyldt med pigge, der som arme kunne gribe eller spidde hjælpeløs byttedyr og føre dem op til "vandmanden", som i virkeligheden var en sær mund, der kan sammenlignes med lukkermekanismen i et kamera. Øjnene var som to blomster på stilke løftet op fra selve hovedet. Hver "blomst" var sammensat af 16.000 eller flere små øjne (facetter) ligesom vi kender fra insekternes facetøjne i dag.

"Den har haft et formidabelt syn, måske på højde med guldsmede," siger palæontologen Peter Van Roy ved Yale University, USA, der for nyligt har beskrevet den hidtil største art af Anomalocaris på 1,5 meter.

Levede af havbundens "kampvogne"

De formidable øjne har været et foreløbigt højdepunkt i et våbenkapløb, hvor "opfindelsen" af øjne uden tvivl har spillet en væsentlig rolle for, at byttedyr begyndte at udvikle panser og grave sig ned.

Men mod Anomalocaris har panseret ikke været til megen hjælp - selv nogle af historiens bedst pansrede undersøiske dyr, trilobitterne, endte i dens mave.

Se Anomalocaris jage i videoen.

Hele den gruppe Anomalocaris tilhørte, anomalocarididerne, har været utroligt succesfulde og har været udbredt til hele verden i mange forskellige størrelser og varianter.

Palæontolog snublede over det mystiske fossil

Anomalocaris ligner intet dyr vi kender i dag og blev opdaget i 1909, da den amerikanske palæontolog Charles Walcott kom ridende med en karavane af muldyr og heste ad en smal sti i den canadiske del af de stejle Rocky Mountains.

Pludselig snubler en af hans heste, hvor stien er delvist dækket af et stenskred. Walcott stiger af for at rydde stien. Men da han slår på en skifersten med sin hammer, som han har gjort titusinder af gange før, flækker stenen og åbenbarer et lille dyr, der ikke ligner noget han nogensinde har set før.

Walcott fandt fossil-paradis

Dyret har rækker af små ben, tentakler og hoved, men det mest utrolige er, at dyrets bløde dele er bevaret som fine aftryk. Han stod med det vigtigste fund i sin karriere, og sammen med sine sønner finder han det berømte Burgess Skifer, et ca. 2 meter tykt skiferlag i bjergsiden, der lige siden har været centrum for forskning.

Walcott selv gjorde over 65.000 fund, der afslørede en fantastisk verden af virkelig sære dyr. Her i blandt var Anomalocaris. Ingen i samtiden anså det dog for at være specielt sært, da palæontologerne troede at dets dele var mindre dyr som bagkroppen af en reje og en gople.

Anomalocaris trådte frem fra sit skjul

Først da forskere begyndte at undre sig over, at det tidlige hav var fyldt med små dyr, men tilsyneladende ikke indholdt noget toprovdyr, som spiste dem, skete der noget. I 1985 lykkedes det Derek Briggs og kollegaen Harry Whittington at sætte brikkerne sammen og Anomalocaris trådte frem fra sit skjul.

Den blev døbt "Trilobitternes skræk" – et tilnavn, der netop er blevet retfærdiggjort af 500 mio. år gammel forstenet afføring fyldt med trilobitstumper, som er blevet fundet i Australien. Afføringen er så stort, at det kun kan stamme fra Anomalocaris. Trilobitterne er nogle af de hårdest pansrede dyr i historien og nu vidste forskerne med sikkerhed, hvem de beskyttede sig imod.

Munden havde ca. 30 hårde, flade kitinplader arrangeret som en ring af skarpe tænder rundt om selve munden. Pladerne kunne skydes ind over hullet i midten og skære byttet i mindre bidder. Munddelene var fyldt med pigge og kunne gribe eller spidde byttedyr. Øjnene var løftet op over selve hovedet på stilke. Undersøgelser fra 2012 viser, at hvert øje bestod af 16.000 facetter, hvilket gav et fremragende syn. Flankerne bestod af 11 aflange flapper eller svømmeplader, der bevægede dyret fremad. Maven indeholdt tegn på småsten, hvilket kan have hjulpet bæstet med at knuse sit bytte i en slags kråse. Halens vifteform gav formentlig ekstra fart og manøvredygtighed.

Flere hemmeligheder om havmonstrene

Læs mere om Anomalocaris og andre havmonstre såsom den enorme Dunkleosteus, der ville kunne flænse en haj i to.

Som abonnent på Illustreret Videnskab kan du downloade artiklen ved hjælp af knappen nedenfor.

Ikke abonnent? Få et godt tilbud her.

Anomalocaris

Type: Anomalocaridid Tid: 530-480 mio. år Max længde: 1,5 m Menu: Trilobitter, orm, krebsdyr

Læs også

Måske er du interesseret i ...

FÅ ILLUSTRERET VIDENSKABS NYHEDSBREV

Du får dit gratis særtillæg, Vores Ekstreme Hjerne, til download, straks du har tilmeldt dig nyhedsbrevet.

Fandt du ikke det, du ledte efter? Søg her: