Cancer cells

Virus tager livet af kræftceller

Som en hemmelig agent sniger en specialfremstillet virus sig uden om kroppens forsvarsværker, opsnuser kræftcellerne og tager kontrol over dem. Raske celler går fri takket være en genial idé.

12. juni 2012 af Rasmus Kragh Jakobsen

Virus er naturens egen superdræber. Den er i stand til at slå kroppens celler ihjel og kan i sidste ende føre til vores død. Derfor er det en nærliggende tanke at bruge virus mod kræftceller.

Hvis en virus kan målrettes til kun at gå efter de skadelige celler, kan den blive et unikt våben i kampen mod kræft. Og det er netop, hvad der nu er lykkedes for forskerne med et snedigt trick.

Drømmen om at få virus, der normalt fremkalder sygdom, over på vores side er ikke ny. Men nu har en række forskere demonstreret, at det rent faktisk fungerer i patienter med uhelbredelige stadier af en række kræftformer. Det gælder blandt andet mennesker med lunge-, tyktarms- og æggestokkræft.

Virusterapi virker

“Vi er meget begejstrede, fordi det er første gang i den lægevidenskabelige historie, at virusterapi har vist sig at virke. Den kopierer sig selv i kræftvæv – og kun kræftvæv – efter indsprøjtning i mennesker,” fortæller en af projektets ledende forskere, John Bell fra Ottawa Hospital Research Institute i Canada.

Og netop det, at behandlingen foregår med en indsprøjtning, er centralt. På den måde kan lægerne få ram på kræftknuder spredt i hele kroppen uden at skade det raske væv. Tidligere former for virusterapi har kun haft effekt, når lægerne sprøjtede virussen direkte ind i en kræftknude. Mange små usynlige knuder undslap derved og kunne efterfølgende vokse sig store og livstruende.

Lusket vaccine blev udnyttet

Ideen om at bruge virus mod kræft stammer oprindeligt fra eksempler på nærmest mirakuløse helbredelser: Kræftsvulster svandt spontant ind efter enten naturlige virusinfektioner eller vaccinationer med levende virus.

Men trods forsøg på dyr og mennesker i 1950’erne er det først inden for det seneste årti lykkedes at fremstille lovende virusterapier. Kronen på værket er foreløbig virussen JX-594, der er skabt af John Bell og hans hold.

JX-594 er en videreudvikling af en gammel kending, nemlig vaccinia-virus, som har været brugt i årtier som vaccine mod kopper og har været med til at udrydde sygdommen på verdensplan. Al erfaring taler derfor for, at den er harmløs. Vaccinia-virus har oven i købet den fordel, at den invaderer kroppen og smitter gennem blodbanen. Det betyder, at den fra naturens hånd har alle de redskaber, der skal til for at maskere sig og smyge sig uden om immunforsvaret.

For at gøre JX-594-virus til en perfekt dræbermaskine, der kun går efter kræftceller, har forskerne manipuleret dens gener. Set i øjenhøjde med cellerne er der nemlig ikke umiddelbart noget, som adskiller kræftcellers overflade fra normale cellers. Kræftcellerne deler sig blot uhæmmet, fordi de ikke længere er under kontrol. Men netop det, at kontrolsystemet er defekt, kunne dr. Bell og hans kolleger udnytte.

Defekten giver sig nemlig udslag i, at kræftcellerne ofte danner store mængder af et bestemt protein, TK. Proteinet findes normalt ikke i raske celler. Forskerne skadede herefter JX-594’s eget gen for TK. Derved kunne virussen ikke mangfoldiggøre sig uden hjælp, men kun i celler, hvor der er TK-protein til stede. Her øges dens antal til gengæld voldsomt, indtil cellen eksploderer, og en sky af nydannet JX-594 strømmer ud. Virussen kan godt trænge ind i almindelige celler, men gør ingen skade, fordi den ikke har mulighed for at kopiere sig selv.

Virus tilkalder dræberceller

For at gøre virussen endnu mere potent udstyrede forskerne den med et alarmstof, GM-CSF, som immunforsvaret reagerer på. Når JX-594-virus slår sig løs i en kræftcelle, produceres der GM-CSF, der virker som honning for fluer på immunforsvarets dræberceller, makrofagerne. Makrofagerne kommer myldrende til i stort tal og guffer kræftcellen (eller de eksploderede rester af den) i sig. John Bell og hans hold mener også, at det senere vil være muligt at udstyre virus med andre gener, som mere direkte kan tvinge kræftcellerne i knæ. Den kan ligeledes målrettes flere former for kræft.

I 2008 viste forskerne, at JX-594 var effektiv ved indsprøjtning direkte i kræftknuden hos patienter med leverkræft. Nu har de også bevist, at den selv er i stand til at finde frem til kræftcellerne. Ifølge forskerne er det dog for tidligt at udråbe behandlingen til kuren mod kræft, da tidligere lovende virusterapier i flere tilfælde har skuffet. Et af problemerne er, at selve virus kan gøre skade i patienterne. Et andet, at immunforsvaret forsøger at bekæmpe virus og måske stopper den, før den når frem.

Der skal derfor flere kliniske forsøg til. Men foreløbig kunne resultaterne ikke se meget mere positive ud.

Tema

Læs også

Måske er du interesseret i ...

FÅ ILLUSTRERET VIDENSKABS NYHEDSBREV

Du får dit gratis særtillæg, Vores Ekstreme Hjerne, til download, straks du har tilmeldt dig nyhedsbrevet.

Fandt du ikke det, du ledte efter? Søg her: