Nye arter sætter gamle på porten

Galleri: Kloden i forandring

Kloden er i evig forandring. Men det kan være svært for forskerne at følge, hvordan og hvor hurtigt ændringerne sker. Takket være et luftbåret observatorium har de fået nye muligheder for at kigge naturen i kortene.

5. marts 2012

Klik på galleriet til højre og se flere fascinerende billeder

Når man flyver over regnskoven, ligner den et ensartet grønt tæppe. Men takket være et nyt værktøj har forskerne nu fået mulighed for at studere, hvad der gemmer sig nede i tæppet – og under det.

Carnegie Airborne Observatory – eller bare CAO – er det officielle navn på instrumentet. Ved hjælp af observationer fra fly kan man analysere så forskellige ting som regnskovens indhold af CO2, skovbundens sammensætning og andelen af invasive arter, det vil sige planter, som egentlig ikke hører til i skoven.

Da udstyret kan registrere ting, som er umulige at se med det blotte øje, kan forskerne også bruge det inden for andre områder. For eksempel kan man finde spor efter forsvundne civilisationer ved at kortlægge næsten udviskede markskel.

Fly med tre målere

CAO er udviklet af det amerikanske Stanford University. I praksis består det af et ombygget Dornier 228-fly, der er forsynet med tre måleinstrumenter: en radar og to spektrometre, hvis resultater kan kombineres på mange forskellige måder.

Radaren er en såkaldt LIDAR (light detection and ranging), som er laserbaseret og fungerer som et ekstremt fintmærkende opmålingsinstrument. Ved at udsende tusindvis af lysimpulser og registrere den energi, der bliver kastet tilbage, kan LIDAR’en for eksempel beregne variationer i terrænhøjde med en præcision på under én meter.

Ligeledes kan den angive højden og tykkelsen af løvtaget i en skov. De mange målinger kan også omsættes til detaljerede 3D-billeder ved hjælp af en computer.

Ved at kombinere målingerne med resultater fra de to spektrometre kan man få endnu mere detaljerede oplysninger.

3D-kort viser hvad skoven gemmer

Spektrometrene dækker et bredt bånd af bølgelængder fra synligt lys til infrarødt. Ved at analysere dette lys kan man lave 3D-kort og bestemme plantedækkets tykkelse i skovbunden samt kortlægge forskellige plantearters udbredelse og mængden af vand i såvel planterne som jordbunden.

Derved bliver det muligt at følge, hvordan bevoksningen på Jorden ændrer sig i takt med klimaforandringer, naturlige svingninger og menneskets fremfærd. For eksempel gennemførte forskerne fra Stanford University en undersøgelse af, hvordan en langvarig tørke i 2010 havde påvirket regnskoven i Peru og Colombia.

Man mente, at denne del af Amazonas var meget modstandsdygtig over for klimaforandringer, men det viste sig, at den lange periode næsten uden regn havde medført store ændringer i sammensætningen af vækster.

For at kunne nå disse resultater har Greg Asner fra afdelingen for global økologi ved Stanford University og hans kolleger udarbejdet et katalog over cirka 5000 plantearter og deres kemiske og spektrale egenskaber gennem et omfattende arbejde i felten.

Herefter kan de hurtigt se, hvilke arter der er til stede i en bestemt region. Det er ikke svært at undersøge et stort areal, idet Dornier 228-flyet kan dække 160 kvadratkilometer om dagen. Det svarer til et område, der er større end Amager.

Det er også muligt at følge, hvordan indførte planter påvirker et områdes naturlige plantevækst. De invasive arter har ofte en meget højere vækstaktivitet end de traditionelt forekommende arter, og det kan spektrometrene registrere. Det bliver omsat til farvekoder, så man let kan aflæse, hvor meget af den oprindelige vegetation der er tilbage.

Med resultaterne fra CAO bliver det meget lettere at få de data, forskerne skal bruge for at skaffe sig et overblik over naturens tilstand i forskellige dele af kloden. Og se, om der skulle være fejet noget ind under regnskovens gulvtæppe.

Læs også

Måske er du interesseret i ...

FÅ ILLUSTRERET VIDENSKABS NYHEDSBREV

Du får dit gratis særtillæg, Vores Ekstreme Hjerne, til download, straks du har tilmeldt dig nyhedsbrevet.

Fandt du ikke det, du ledte efter? Søg her: