Hydrogen bomb Bikini Island 1954

Alternativ kulstof-14-metode daterer gammelt mord

Da Judith Bartlett gik på arbejde en helt almindelig dag i 1964, vidste hun formentlig ikke, at hun havde set sine børn for sidste gang. I 2009 fandt man hendes skelet, og ved hjælp af en speciel kulstof-14-metode er det lykkedes at datere hendes død.

12. august 2015 af Rolf Haugaard Nielsen

Judith Bartlett, mor til tre små børn, blev sidst set i 1964, da hun gik på arbejde. Så forsvandt den 28-årige kvinde sporløst.

Gennem årtier følte børnene, at deres mor havde svigtet dem og forladt dem for at leve et andet liv. Men i 2009 fandt man et skelet i et øde område 100 kilometer fra den lille by Bathurst i Australien, hvor den unge mor levede indtil den skæbnesvangre dag.

Det makabre fund langt ude i ødemarken vakte med det samme mistanke hos politiet om, at der var tale om et mord. Senere viste en dna-profil, at den døde var Judith Bartlett. Men detektiverne manglede en afgørende brik i puslespillet; nemlig viden om hvornår hun døde.

Politiet tog kontakt til kulstof-14-ekspert

Derfor kontaktede det australske politi i 2013 arkæologen Fiona Petchey fra Waikato University i New Zealand, som er ekspert i kulstof-14 datering.

Alle levende væsener har en mængde kulstof-14 i deres celler, som er i balance med den atmosfæriske koncentration. Først når organismen dør og ikke længere optager kulstof, falder mængden af kulstof-14 i kroppen som følge af radioaktive henfald. Det kan udnyttes til at fastslå dødstidspunktet.

Den normale udgave af kulstof-14 metoden kan dog ikke bruges, når det gælder de sidste 200 år. Årsagen er, at de store menneskeskabte udslip af kuldioxid har fortyndet mængden af radioaktivt kulstof-14 så markant i atmosfæren i forhold til mængden af almindeligt kulstof, at det er umuligt at datere rester af mennesker, dyr eller planter fra perioden præcist.

Særlig kulstof-14-metode kom i spil

Men Fiona Petchey havde et es i ærmet. Hun er en af pionererne indenfor en speciel form for kulstof-14 datering, som er baseret på de atmosfæriske prøvesprængninger af atombomber og brintbomber i perioden 1952-1963. Ved prøvesprængningerne blev der udsendt store mængder neutroner, som øgede mængden af radioaktivt kulstof-14 i atmosfæren dramatisk.

Koncentrationen kulminerede i starten af 1960’erne, hvor mængden af den radioaktive isotop var fordoblet i forhold til det naturlige niveau. På den baggrund kunne Fiona Petchey i 2013 bekræfte, at Judith Bartlett døde umiddelbart efter, at hun forsvandt i 1964. Sagen er stadig uopklaret, men behandles som en mordsag af det australske politi.

Her blæste kernevåben store mængder kulstof-14 ud i atmosfæren:

Under normale forhold dannes kulstof-14, når partikelstråling fra Solen eller rummet rammer atomer i atmosfæren, hvilket fører til udsendelse af frie neutroner. Når neutronerne kolliderer med kvælstof-14 i atmosfæren, omdannes kvælstoffet til radioaktivt kulstof-14.

Ved de atmosfæriske prøvesprængninger blev der udsendt masser af neutroner, som i de følgende år øgede mængden af kulstof-14 voldsomt:

? 1945: Atombomberne falder i Hiroshima og Nagasaki (37 kilotons).

? 1954: USA tester for første gang en brintbombe på øen Bikini i Stillehavet (15 megatons).

? 1961: Sovjetunionen gennemfører flere atmosfæriske prøvesprængninger af brintbomber, kendt som zarbomberne, på øen Novaja Semla nord for det østlige Sibirien (50-58 megatons).

? 1963: Atommagterne bliver enige om at forbyde atmosfæriske prøvesprængninger.

? Efter 1963 traktaten: De overskydende mængder af kulstof-14 i atmosfæren falder i takt med, at den radioaktive isotop optages af alle levende organismer på Jorden.

? Efter 2020: Til den tid vil sporene efter atomprøvesprængningerne være blevet så små, at kulstof-14 metoden ikke længere kan give præcise dateringer.

Kulstof-14 daterede ligklædet fra Torino

Kulstof-14-metoden har været brugt til andet og mere end opklaringen af mystiske mordgåder. Også det gådefulde ligklæde fra Torino med Jesu ansigtsaftryk på har været udsat for en kulstof-14-analyse - og resultatet overraskede. Læs mere i vores artikel om kulstof-14-datering:

Judith Bartlett

Foto: NSW Police

Judith Bartlett forlod sit hjem i 1964 og kom aldrig tilbage. Hendes børn troede, at deres mor havde forladt dem.

I 2013 slog forskeren Fiona Petchey fast, at Judith Bartlett døde umiddelbart efter sin forsvinden. Australsk politi betragter nu sagen som et mord.

Læs også

Måske er du interesseret i ...

FÅ ILLUSTRERET VIDENSKABS NYHEDSBREV

Du får dit gratis særtillæg, Vores Ekstreme Hjerne, til download, straks du har tilmeldt dig nyhedsbrevet.

Fandt du ikke det, du ledte efter? Søg her: