Laser signal

Laserglimt kan blive det første livstegn

For præcis 50 år siden begyndte forskere at lytte efter radiosignaler fra fremmede civilisationer. Men SETI-forskerne nøjes i dag ikke mere med at lytte. De første teleskoper søger nu efter livstegn i form af lasersignaler, der i givet fald vil kunne rumme enorme mængder information og være målrettet mod vores planet.

4. marts 2010 af Helle & Henrik Stub

Den 8. april 1960 begyndte mennesket at aflytte rummet for livstegn. Det skete, da den unge radioastronom Frank Drake rettede sit radioteleskop mod stjernen Tau Ceti. Signalet blev skrevet ud på en lang papirstrimmel, og i timevis sad Drake og holdt øje med, om pennen mon gav et udslag. Men der skete intet, og efter et par timer gik Tau Ceti ned under horisonten.

Så blev teleskopet rettet mod Epsilon Eridani, og efter få minutter skete det utrolige: Fra højttaleren kom der en kraftig lyd otte gange i sekundet, og pennen på skriveren gav et tilsvarende stort udslag. Drakes umiddelbare reaktion var: “Er det virkelig så let?” Men så let var det ikke. Det blev hurtigt klart, at signalet stammede fra Jorden, muligvis fra et fly. Efter to måneder sluttede Projekt OZMA uden at have hørt noget som helst udefra, men det kom til at markere starten på hele den såkaldte SETI-forskning.

Brint afgjorde bølgelængden

Der er sket en enorm udvikling, fra Drake for 50 år siden gik i gang med at lytte efter radiosignaler fra to stjerner kun ti lysår borte, til vore dages søgninger blandt tusinder af stjerner spredt ud over Mælkevejen. Jagten på signaler fra andre civilisationer kaldes for SETI, Search for Extraterrestrial Intelligence, altså søgning efter ikke-jordisk intelligens.

Da SETI-forskningen begyndte i 1960, var radioastronomien kun få år gammel. Man rådede derfor over enorme parabolantenner, men hvilken frekvens skulle man lytte på? I 1959 havde astronomerne Giuseppe Cocconi og Philip Morrison i tidsskriftet Nature foreslået, at man skulle lytte efter andre civilisationer ved en bølgelængde på 21 cm, svarende til en frekvens på 1420 MHz.

Deres begrundelser var simple og logiske – men set i bagklogskabens lys muligvis forkerte. 21 cm blev valgt, fordi det er den bølgelængde, brint udsender stråling på. Da brint er det mest almindelige grundstof i universet, må man gå ud fra, at netop denne bølgelængde kendes af enhver civilisation, der er i stand til at sende radiosignaler fra ét solsystem til et andet. Desuden kan radiobølger trænge gennem de store skyer af gas og støv, der blokerer udsigten til store dele af Mælkevejen – og radiobølgerne kan passere gennem atmosfæren uanset vejret. Det gør det muligt at lytte efter signaler døgnet rundt.

SETI-forskningens fødsel

Frank Drake var den første, der tog udfordringen op. På det tidspunkt var amerikanerne i færd med at opføre et nyt radioobservatorium i Green Bank i staten West Virginia. Ideen var, at det nye teleskop skulle have en antenne med en diameter på hele 43 meter. Mens man byggede det, ville man bygge et mindre med en diameter på 26 meter til at træne astronomerne.

Drake regnede hurtigt ud, at selv med det lille teleskop havde han god mulighed for at lytte efter radiosignaler fra i hvert fald de nærmeste stjerner, og han fik lov til at gennemføre en begrænset aflytning af de to stjerner Epsilon Eridani og Tau Ceti. Hermed så verdens første SETI-projekt, Projekt OZMA, dagens lys.

Selv om Drakes aflytning ikke gav noget resultat, blev det nu lettere for andre astronomer at søge om midler til SETI-forskningen, og rundtomkring i verden opstod der flere projekter. Årene gik, og af og til dukkede et ukendt signal op – for blot at forsvinde igen. Den berømte astronom Carl Sagan har opstillet en liste over 37 sådanne signaler – hver for sig gådefulde, men da ingen blev hørt i mere end to minutter og ikke gentog sig, kunne de ikke bruges som bevis for kontakt.

Jerry Ehman

Det mest berømte signal til dato modtog den amerikanske astronom Jerry Ehman. Under arbejdet på et SETI-projekt ved “Big Ear”-radioteleskopet på Ohio State University opfangede Ehman den 15. august 1977 et 72 sekunder langt radiosignal, som i struktur mindede meget om det, SETI-forskerne ville forvente af et signal fra en fjern civilisation. Spontant slog han en rød ring om signalet og skrev “Wow!” ud for det. Men heller ikke dette signal kom nogen sinde tilbage.

Tema

Læs også

Måske er du interesseret i ...

Fandt du ikke det, du ledte efter? Søg her: