En lægeurt, som bruges i traditionel kinesisk medicin, er ved at forvandle sig for øjnene af botanikerne. Fra at være en frisk, grøn plante med en smuk, gul blomst er urten Fritillaria delavayi i flere og flere områder blevet en trist, gråbrun vækst.

Men forvandlingen giver mening. På de stenede bjergskråninger er urten nu nærmest usynlig og dermed umulig at finde for mennesker, som vil bruge den til fremstilling af et middel mod hoste.

Uanset om urten Fritillaria delavayi har sin oprindelige farve (tv.) eller er camoufleret (th.), er der en intens jagt på den. Der skal 3500 af plantens løg til et kilo medicinsk pulver, som kan indbringe omkring 3000 kr.

© Yang Niu

Forskere fra Kunming Institute of Botany i Kina har nu undersøgt udviklingen i syv bjergområder i den sydvestlige del af landet. Her har de lokale myndigheder ført nøjagtige optegnelser over antallet af planter, som er høstet på skråningerne fra 2014 til 2019.

Forklædningen har omkostninger

Forskerne sammenholdt data fra optegnelserne med planternes farvetegning og fandt en klar sammenhæng. Jo mere planten blev høstet i et område, desto bedre var den camoufleret.

Den nye, camouflerede variant af lægeurten er næsten umulig at se på de stenede bjergskråninger. Prøv selv at finde den.

© YANG NIU

Resultatet viser, at menneskets pres på lægeurten har drevet dens evolution. Plantens gevinst ved at camouflere sig er så stor, at den overstiger de ulemper, som følger med.

Ifølge forskerne betyder den gråbrune farve både, at bestøvende insekter har sværere ved at finde planten, og at dens fotosyntese formentlig er blevet mindre effektiv.