Franz et al., Biogeosciences, 2023
mikrofossil svamp

Forskere har fundet velbevarede eksemplarer af nogle af de tidligste livsformer

Ved et tilfælde har forskere fundet perfekt bevarede mikrofossiler af nogle af de tidligste flercellede organismer på Jorden.

Livet på Jorden menes at være opstået for mellem 4,28 og 3,77 milliarder år siden.

For nogle år siden fandt forskere, hvad der menes at være de ældste mikrofossiler med en alder på 3,77 milliarder år, i Canada, men der er stor uenighed, om der faktisk er tale om aflejringer fra organismer.

Problemet med disse tidlige mikrofossiler er, at organismerne på denne tid endnu ikke havde skaller eller skeletter, der kunne bevare deres form, når de blev til fossiler.

Derfor har sporene efter vores planets tidligste liv været i form af utydelige aflejringer i sedimentære bjergarter, som ofte er blevet ødelagt af millioner af års geologiske forandringer.

Nu har et internationalt hold forskere, ledet af det Technische Universität Berlin og National Academy of Sciences i Ukraine, fundet de hidtil mest velbevarede tredimensionelle mikrofossiler.

Holdet har beskrevet disse mikrofossiler i denne og denne artikel i tidsskriftet Biogeosciences, hvor de kommer med håndfaste beviser for, at aflejringerne stammer fra organismer.

"Ved at analysere kulstofisotoperne 12C og 13C har vi været i stand til at bevise, at vores fund engang må have været levende væsener," forklarer professor emeritus Gerhard Franz fra Technische Universität Berlin i en pressemeddelelse.

”Den kedelige milliard”

Ved hjælp af en særlig isotopmetode kunne forskerne datere fossilerne til at være godt 1,5 milliarder år gamle.

Derved stammer de fra en tid på Jorden, som forskere kalder ”den kedelige milliard”, fordi udviklingen af livet på planeten næsten stod stille i en lang periode.

mikrofossil skaller

Nogle af mikroorganismerne ser ud til at have skallignende kapper omkring deres celler.

© Franz et al., Biogeosciences, 2023

Det var først med den kambriske eksplosion for omkring 540 millioner år siden, at livsformer, som vi kender dem i dag, opstod.

Mikrofossilerne er fundet i Volyn-kvartsminen nær byen Zhytomyr i Ukraine, hvor forskerne egentligt gravede dybt for at studere mineralerne beryl og topas.

Her scannede de beryllerne med elektromikroskopi, hvor de observerede nogle mærkelige fibre. Det ledte dem på sporet af mineralet aluminiumsilikater fra minen, der består af aluminium, silicium og oxygen.

Ved at foretage en elektromikroskopiscanning af et ultratyndt lag af aluminiumsilikatet kunne de observere mikrofossilerne.

Hidtil ukendte mikroorganismer

Mikroorganismernes tykkelse varierer mellem ti mikrometer og op til flere millimeter, hvor de største kan ses med det blotte øje.

Deres former tyder på, at nogle af disse mikrovæsner har været flercellede, svampelignende organismer, mens andre har haft en skallignende kappe omkring deres celler.

Flere af disse strukturer er ikke tidligere blevet observeret, hvilket åbner op for hidtil ukendte mikroorganismer.

mikrofossil filament

Nogle af mikrofossilerne i aluminiumsilikatet er søjleformede filamenter.

© Franz et al., Biogeosciences, 2023

"Det, vi ser på nu under vores elektronmikroskop, er for det meste fibrøse strukturer," fortæller Gerhard Franz.

"Enten tynde filamenter, der forgrener sig, eller tykke, der har små fremspring eller buler."

Disse livsformer har sandsynligvis levet på mineraler dybt under jorden, hvor de har levet af stoffer som fosfor, nitrogen eller kuldioxid.

Forskerne mener, at underjordiske gejsere af flussyre, skabt af vand og varme, har dannet det aluminium og silicium, som har indkapslet mikrofossilerne.

Forskerne mener, at de nye opdagelser ikke kun giver ny viden om livets opståen på Jorden, men også om udviklingen af liv under ekstreme forhold på andre planeter.