Forskere finder vand på jordlignende planet

For første gang nogensinde har forskere fundet vand på en planet, som har netop den rette afstand til sin stjerne, så vandet kan være flydende ligesom på Jorden. Fundet er kun begyndelsen på jagten på liv i rummet, som i de kommende år bliver intensiveret med en ny generation af rumteleskoper med større spejle og mere fintfølende måleinstrumenter.

For første gang nogensinde har forskere fundet vand på en planet, som har netop den rette afstand til sin stjerne, så vandet kan være flydende ligesom på Jorden. Fundet er kun begyndelsen på jagten på liv i rummet, som i de kommende år bliver intensiveret med en ny generation af rumteleskoper med større spejle og mere fintfølende måleinstrumenter.

NASA

Astronomer har fundet vanddamp på planeten K2-18b, en exoplanet 110 lysår væk fra Jorden.

Det er første gang nogensinde, at forskere finder vand på en planet, der har den rette størrelse og kredser i den helt rette afstand om sin stjerne til, at der hverken er for varmt koldt til, at vandet kan være flydende.

Flydende vand er det afgørende livstegn, som alle astronomer søger efter i jagten på liv i rummet.

Hubble-rumteleskopet har gjort sin sensationelle opdagelse ved at opsnappe og analysere de lysbølger, der har været en tur igennem K2-18b's atmosfære.

© Oliver Larsen

1. Lys fra stjerne rammer planets atmosfære

Exoplaneten K2-18b passerer ind foran sin stjerne. En del af lyset rammer planetens atmosfære.

© Oliver Larsen

2. Molekyler optager og reflekterer lys

Atmosfærens molekyler optager lys med bestemte bølgelængder og reflekterer eller afbøjer lys med andre bølgelængder.

© Oliver Larsen

3. Bølgelængder afslører vand

Hubble-teleskopets målinger viser, at planetens atmosfære især absorberer infrarødt lys omkring bølgelængden 1.400 nanometer, som svarer til molekyler af vanddamp.

Planet kan være dækket af regnskyer

Astronomerne fra University College London har gennemgået måledata, som rumteleskopet Hubble har indsamlet om planeten K2-18b, og fundet klare tegn på vanddamp i dens atmosfære.

Og forskerne fra London er ikke alene.

Astronomer fra University of Montreal er snart klar med deres egen analyse af den samme planet, og allerede nu har de afsløret, at de er endnu mere optimistiske: De mener ikke blot, at der findes vanddamp på K2-18b, men endda også regnskyer.

Bølgelængder afslører vand

Hubble-teleskopet måler lys, der kommer fra andre solsystemers stjerner og bliver filtreret igennem atmosfærerne på exoplaneter.

Når lyset passerer igennem atmosfærerne, bliver lyset enten afbøjet, reflekteret eller optaget af molekylerne i atmosfæren. På den måde afgør molekylerne, hvilke bølgelængder af lys - og dermed farver - der når frem til Hubble-teleskopet.

Hubble-teleskopet cirkler rundt udenfor Jordens atmosfære og kan derfor opfange ultraviolet, synligt og infrarødt lys fra rummet langt mere ugenereret af baggrundslys end jordbaserede teleskoper.

© NASA

Forskerne, som har fundet vand på K2-18b, har simpelthen analyseret, hvilke farver af lys, der er nået frem til Hubble-teleskopet, og hvilke der mangler, fordi de er blevet optaget i planetens atmosfære.

Der var meget lidt lys med netop de bølgelængder, der svarer til vandmolekyler – et voilà: Forskerne har fundet den mest lovende planet nogensinde forhold til at finde liv i rummet.

Planeten ligger i guldlokzonen

Jagten på vand i rummet har været i gang længe, og der er da også fundet tegn på vand i atmosfærerne på andre planeter, men – og det er et stort men – det er store gasplaneter, der minder mere om Neptun eller Jupiter end Jorden.

K2-18b ligger lige præcist langt nok fra sin stjerne til, at der hverken er for varmt eller koldt på planeten. I den såkaldte beboelige zone er der mulighed for flydende vand.

© NASA

K2-18b skiller sig ud, fordi den er en relativt lille exoplanet. Med otte gange Jordens masse og 2,7 gange større radius er exoplaneten lille nok til, at den kan være en klippeplanet.

Og da den samtidig befinder sig i den beboelige zone – ”guldlokzonen” – med en middeltemperatur, der kun er ca. otte grader varmere end Jordens, kigger alle astronomer nu mod K2-18b.

Nye superteleskoper skal jage liv

Indtil nu har Hubble- og Kepler-teleskoperne været bannerførerne for jagten på rumvæsner. Men en ny generation af rumteleskoper er på vej.

De større og mere præcise rumteleskoper vil ifølge forskerne give os det fulde billede af ikke blot K2-18b, men også af mange andre exoplaneter.

Teleskoperne skal bl.a. kigge efter ilt, metan og kuldioxid i planeternes atmosfærer – alle potentielle tegn på liv.