NASA/JPL-CalTech
Illustration af slangelignende robot på is

NASA's nye slangerobot skal lede efter liv på Saturns ismåne

En kilometer-tyk iskappe omkranser en af Saturns måner, hvor forskerne mener, der kan være spor efter liv. Nu skal en meterlang robot-slange sno sig gennem isen efter svar.

På en af Saturns 83 måner håber NASA's forskere, at de kan finde vand og, måske, spor efter liv.

Enceladus-månen er nemlig dækket af et massivt lag is, og astronomer har længe haft teorier om, at der gemmer sig et hav under iskappen.

Og nu arbejder forskere fra NASA og California Institute of Technology i højtryk på at bygge en helt særlig robot, der kan trænge igennem månens gletsjere for at teste hypotesen.

Robotten er næsten fem meter lang, vejer lige under 100 kilo og ligner en mekanisk slange fra en af 80'ernes scifi-gysere.

Slange-robot skal sno sig gennem isen

Det fulde navn på robotten er Exobiology Extant Life Surveyor, men den går oftest under forkortelsen EELS, der meget rammende betyder 'ål'.

Robotten er nemlig inspireret af måden, som slanger og ål bevæger sig på.

EELS er sammensat af ti identiske segmenter, der kan rotere og har gevind på ydersiden.

Ekspedition sænker robot ned i gletsjersprække

Forskerne sænker en prototype af EELS-robottens hoved ned i en af Athabasca-gletsjerens sprækker i British Columbia, Canada. Det er et af de steder på Jorden, der minder mest om det dybfrosne miljø på Saturns måne Enceladus, hvor astronomerne håber på at finde spor efter vand og liv.

© NASA/JPL-CalTech

Gevindet gør EELS i stand til at bevæge sig i meget glat og stejlt terræn - som gletsjer-sprækkerne på Enceladus-månen.

Planen er, at EELS-robotten skal sno sig gennem islaget på Enceladus, der ifølge astronomernes undersøgelser er omkring 12 kilometer tykt i gennemsnit.

Ved månens sydpol er iskappen dog mindre end tre kilometer tyk.

Planen er, at NASA-ingeniørerne skal styre EELS hen til en sprække i isen og derfra sno sig ned og undersøge, om der rent faktisk bruser et flydende hav nedenunder.

Slangen ser med 3D-øjne

Når robotslangen er nået gennem det kilometertykke islag, skal den ved hjælp af en række måleinstrumenter undersøge klimaet dernede.

I det forreste segment - eller hovedet - har slangen forskellige apparater installeret, der blandt andet kan tjekke luftfugtighed, tryk, temperaturer og elektrisk ledningsevne.

Forhåbentlig kan målingerne give forskerne på Jorden en bedre forståelse af, om der har været liv på Enceladus.

Stadig på forsøgsstadiet

Slangen kan også sende video hjem. Dens øjne er nemlig 3D-kameraer, som sender billeder tilbage til Jorden i realtid.

Det kommer dog også til at tage en anseelig mængde tid, før robotslangen er klar til at hvisle ud i rummet.

EELS er stadig på forsøgsstadiet, men forskerne håber, de kan have robotten færdig engang i 2024.

Derefter tager det omkring 12 år, før slangen når sin iskolde destination tæt ved Saturn.