Underjordisk sø på Mars kan huse liv

Ved hjælp af radarmålinger har astronomer pustet til myten om liv på den røde planet. 1,5 km under iskappen på Mars’ sydpol har de fundet en sø, som sandsynligvis består af flydende vand.

26. juli 2018 af Babak Arvanaghi

Lige siden de fik øje på Mars, har astronomer spekuleret i, om den røde planet kan huse liv. Og nu nærmer de sig en konklusion med hastige skridt.

I 2015 fandt astronomer spor efter flydende vand på planetens overflade, og tidligere i år fandt forskerne organiske molekyler, som kan være rester fra uddødt liv.

Nu har et forskerhold offentliggjort endnu et fund, som puster til teorien om liv på den røde planet: Halvanden kilometer under Mars’ sydpol har de fundet tegn på en 20 km bred sø med flydende vand.

Radar afslørede søen

Det sensationelle fund er gjort af ESA’s sonde Mars Express, som blandt andet er udstyret med en radar. Det er data fra denne radar, som har afsløret søen.

Astronomer fra det italienske Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF) har sendt 29 radarpulser mod området. Refleksionerne fra undergrunden er næsten identiske med de refleksioner underjordiske søer under Grønland og Antarktis udsender.

Og det tolker det italienske forskerhold som bevis på, at Mars-søen består af flydende vand.

Vand på Mars

Radarsignalerne, sonden opfangede. Vandet er markeret med blåt.

© ESA/INAF/Davide Coero Bora

Vandet er ekstremt salt

Fundet er dog også forbundet med nogen usikkerhed: Astronomerne mener, at temperaturen i det pågældende område er -68 °C.

Lignende underjordiske søer på Jorden kan have temperaturer på -60 °C, og stadig have flydende vand. Det skyldes det enorme tryk fra iskappen ovenover, som sænker vandets frysepunkt.

På Jorden består disse søer af ferskvand. Men fordi temperaturen i Mars-søen er lavere end i de jordiske, mener forskerne derfor, at vandet er ekstremt salt.

Salt sænker vandets frysepunkt, og Mars er rig på salte – bl.a. magnesium-, kalk og natriumsalte.

Sø kan huse liv

På Jorden har geologer flere gange boret ned til underjordiske søer flere kilometer under overfladen. Og hver gang har de – til deres store overraskelse – fundet liv i dybderne.

Astronomerne bag det nye fund mener derfor, at der også kan være liv i Marsvandet, som er beskyttet fra planetens ugæstfri atmosfære og det bombardement af farlig stråling, overfladen er udsat for.

Heller ikke det ekstremt saltholdige vand behøver være en hindring for liv, men sandsynligvis betyder det, at kun mikrobiologisk liv kan leve i søen.

Eksempelvis lever såkaldte halobakterier i mættet saltvand på Jorden – altså saltvand med et saltindhold på 36 procent, som ikke kan optage mere salt. 

Samme type bakterier vil sandsynligvis kunne leve i Mars-søen.

Ny rover skal bore i overfladen

Næste skridt for astronomerne bliver at sende endnu flere radarpulser mod området, for at finde ud hvor dyb søen er, og om der er tale om en lokal sø, eller om den er forbundet til andre søer under planetens overflade.

Men forskerne har travlt. Mars Express har været i kredsløb om vores næstnærmeste nabo siden december 2003 og nærmer sig sin udløbsdato. Sonden løber også snart tør for brændstof.

Med den nuværende teknologi er det urealistisk, at vi i nær fremtid kan bore ned til søen. En 1,5 km dyb boring er teknisk krævende på Jorden for slet ikke at tale om på Mars.

Efter planen lander ESA’s ExoMars Rover på planeten i 2020. Den er udstyret med et bor, der kan bore ca. to meter ned i Mars’ overflade.

Langt fra de 1,5 kilometers dybde søen befinder sig i, men forhåbentligt nok til afsløre, om den røde planet kan huse liv.

Følg jagten på liv

Vil du følge med i, hvad de næste Mars-rovere afslører? Eller se den røde planet med dine egne øjne. Vi har sat et særligt tilbud sammen til dig, der gerne vil helt tæt på universets vidundere:

  • En kraftig håndkikkert til at gå på opdagelse i Solsystemet.
  • En guide til stjernehimlen i 2018, så du ved, hvor du skal kigge hvornår.
  • Din guide til Månen – et digitalt særnummer, som går tæt på vores naturlige satellit.
  • To numre af Illustreret Videnskab som ruster dig til, hvad du skal holde øje med.

Alt sammen for kun 99 kroner inkl. porto!

Læs også

Måske er du interesseret i ...

FÅ ILLUSTRERET VIDENSKABS NYHEDSBREV

Du får dit gratis særtillæg, Vores Ekstreme Hjerne, til download, straks du har tilmeldt dig nyhedsbrevet.